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La pandémie et le mouvement Black Lives Matter vus par Lauren Walsh

En 2020, les États-Unis ont été secoués par des bouleversements sociaux et politiques, pendant qu’une pandémie faisait rage dans le pays. Le mouvement Black Lives Matter et la vague de Covid-19 ont tous deux représenté de nouveaux défis pour les photojournalistes qui ont couvert ces événements, et qui ont entraîné dans leur sillage une réévaluation des protocoles éthiques, techniques et sécuritaires.
Spencer Platt
«Du ruban adhésif est placé sur la bouche de personnages ornant un bâtiment historique près de l’endroit où des manifestants affiliés à Black Lives Matter et d’autres groupes se sont rassemblés dans un parc à l’extérieur de l’hôtel de ville de Lower Manhattan, le 30 juin 2020, à New York.» © Spencer Platt/Getty Images

La National Press Photographer’s Association (NPPA), une organisation qui défend le travail des journalistes reporters d’images, dispose d’un code d’éthique que tous les membres, moi y compris, doivent accepter. De nombreuses organisations professionnelles de journalistes et de photojournalistes, sinon toutes, ont leur propre code de déontologie. Tous ceux que j’ai lus ont un objectif et des idéaux similaires. Ils constituent les principes directeurs des photojournalistes et les règles selon lesquelles nous travaillons.

Le préambule du code de la NPPA indique :

« Les journalistes visuels agissent en tant que mandataires du public. Notre rôle premier est de rendre compte visuellement des événements significatifs et des points de vue variés de notre monde. Notre objectif principal est la représentation fidèle et complète du sujet traité. En tant que journalistes visuels, nous avons la responsabilité de documenter la société et de préserver son histoire par l’image. »

Mais que se passe-t-il lorsque les sujets à couvrir forcent les photojournalistes à s’aventurer dans de nouvelles zones, avec de nouveaux problèmes d’éthique et de sécurité, combinés à des attaques directes contre la presse elle-même ?

Lauren Walsh, qui enseigne à la New School et à l’université de New York où elle est directrice du Gallatin Photojournalism Lab, se penche sur les défis éthiques et sécuritaires auxquels les photojournalistes ont été confrontés en couvrant la pandémie de Covid-19 et le mouvement Black Lives Matter dans son nouveau livre Through the Lens : The Pandemic and Black Lives Matter (Vus à travers l’objectif : La pandémie et le mouvement Black Lives Matter) récemment publié par Routledge.

Ce livre accompagne le précédent ouvrage de Mme Walsh, Conversations on Conflict Photography, également publié par Routledge. Ce titre examine la couverture photojournalistique des guerres et des crises humanitaires dans le monde entier, à travers des entretiens avec des photographes et des rédacteurs qui les ont couvertes. Et s’il n’est pas nécessaire de lire Conversations on Conflict Photography pour comprendre Through the Lens : The Pandemic and Black Lives Matter, les sujets abordés dans le premier livre, notamment ceux qui concernent l’éthique et les conséquences du travail sur les photojournalistes eux-mêmes, permettent de mieux comprendre le nouvel ouvrage.

Comme pour Conversations on Conflict Photography, Through the Lens offre une série d’entretiens avec des photographes et des éditeurs de photos qui ont travaillé sur la pandémie de Covid-19 et les manifestations du mouvement Black Lives Matter.

Il est important de noter que le livre ne se concentre pas uniquement sur ce qui s’est passé aux États-Unis. Outre les entretiens avec les photographes américains Nina Berman, Spencer Platt et Patience Zalanga, Walsh présente les photographes Rodrigo Abd, qui a couvert la pandémie de Covid-19 au Pérou, où le taux de mortalité par habitant a été le plus élevé, et Aly Song, qui a chroniqué les premiers jours de l’épidémie de Covid à Wuhan, en Chine.

Des entretiens avec Danese Kenon, directrice de la vidéo et de la photographie au Philadelphia Inquirer, et MaryAnne Golon, directrice de la photographie au Washington Post, complètent les entretiens.

Comme l’écrit Walsh dans l’introduction du livre, l’une des questions abordées est la suivante : « Comment le photojournaliste doit-il concilier la vie privée d’un sujet et le besoin du public de savoir ? » Autant la pandémie de Covid-19 que les manifestations de Black Lives Matter ont placé cette question dans de nouveaux contextes au fur et à mesure que les histoires se déroulaient.

Spencer Platt
«Des centaines de membres de la communauté juive orthodoxe de Borough Park, à Brooklyn, assistent aux funérailles d’un rabbin décédé du coronavirus, le 5 avril 2020, à New York.» © Spencer Platt/Getty Images

La pandémie de Covid-19 a obligé les photographes à trouver comment photographier l’histoire d’une maladie en respectant les malades et les mourants, tout en ayant un accès limité aux hôpitaux et autres établissements médicaux où se déroulaient les moments importants. Cela soulève des questions sur la façon de couvrir un sujet d’un point de vue éthique et de transmettre également l’histoire dans son intégralité. Comme l’a déclaré le photographe Spencer Platt à Walsh : « la ligne est étroite : il faut respecter la vie privée de quelqu’un et raconter l’histoire d’un virus qui tue des gens ».

Le photographe Rodrigo Abd, qui a couvert l’épidémie de Covid-19 au Pérou, ajoute : « Plus d’un million de personnes [dans le monde] sont mortes. En tant que journaliste, vous devez mettre en lumière de nombreux aspects de l’histoire, et les décès en font partie intégrante. En tant que photojournaliste, vous devez donc en témoigner. Si vous montrez combien la situation est difficile, combien cette crise est devenue grave, et si vous le faites avec respect et intelligence, vous pouvez rendre certaines personnes plus sensibles à la situation et plus attentives à la responsabilité du gouvernement et à son manque d’action. »

Rodrigo Abd
«Gladys Ramos est assise à côté de la tombe de son oncle Saturnino Zumia, décédé du Covid-19, à Comas, dans la banlieue de Lima, au Pérou, le 21 juillet 2020. À ce moment-là, l’Organisation panaméricaine de la santé et d’autres organismes enquêtaient pour savoir si le pays avait omis de classer plus de 27 000 décès comme étant causés par le coronavirus, un chiffre qui aurait pu plus que doubler le nombre officiel de décès dus à la maladie dans le pays.» © Rodrigo Abd/AP

Il poursuit : « Vous devez prendre en considération les personnes, en particulier les victimes et leurs proches, et vous devez obtenir les permissions adéquates. Par exemple, si vous vous trouvez à l’intérieur de la maison d’une famille. Bien sûr, j’ai agi ainsi avec celle de Ricardo Noriega. Mais vous devez montrer exactement ce qui se passe. C’est la seule façon de documenter. Si vous ne le faites pas, si vous censurez l’histoire, c’est comme si vous l’inventiez ; ce n’est pas l’histoire vraie ou complète. Ce n’est pas ce que nous devons faire. Nous sommes des journalistes. »

Rodrigo Abd
«Ricardo Noriega, soixante-dix-sept ans, gît mort sur le sol de son salon. Il est mort avec de grandes difficultés à respirer, l’un des symptômes les plus caractéristiques du Covid-19. Lima, Pérou, 4 mai 2020.» © Rodrigo Abd/AP

Mais comment trouver un équilibre entre le travail de photojournaliste et la dichotomie qui existe entre documenter la vérité et respecter les familles des malades et des mourants ? Une photographie qu’Abd a prise pendant la messe du Corpus Christi dans la cathédrale de Lima, au Pérou, en juin 2020, est un exemple saisissant de la façon de raconter l’histoire. On y voit l’archevêque faire osciller un encensoir dans l’église, devant plus de 5 000 portraits de personnes décédées du Covid-19. Les photographies avaient été envoyées dans l’église pour la messe par les familles des défunts. Voir ce nombre de visages, répartis sur les bancs de l’église et sur les murs de la cathédrale, fait prendre conscience de l’ampleur de la mortalité de la maladie tout en respectant les familles de ceux qui sont décédés.

Rodrigo Abd
«Pendant la messe du Corpus Christi dans la principale cathédrale de Lima, l’archevêque Carlos Castillo balance un encensoir, répandant de l’encens devant plus de 5 000 portraits de personnes décédées du Covid-19, Pérou, 14 juin 2020. À cette date, plus de 225 000 personnes avaient été infectées dans le pays.» © Rodrigo Abd/AP

Le mouvement Black Lives Matter, tout en coïncidant avec la pandémie de Covid-19, a également soulevé des questions éthiques inédites auprès des photojournalistes qui ont couvert l’événement. Les importantes manifestations de rue qui ont suivi la mort de George Floyd ont obligé les photojournalistes à prendre en compte l’évolution des idées que l’on se fait sur la vie privée. Les anciennes méthodes de couverture des manifestations de masse ont été remises en question.

L’un des principaux problèmes, qui a divisé les photojournalistes, concerne les idées relatives à la vie privée lors des manifestations. Des manifestants ont parfois exigé que des photojournalistes cessent de prendre des photos, ne les distribuent pas ou floutent les visages pour dissimuler les identités. Ils s’inquiétaient de savoir si et comment des photographies de personnes identifiables pouvaient être sources de problèmes pour les manifestants eux-mêmes, du fait de l’utilisation de la technologie de reconnaissance faciale par les autorités.

Comme la photojournaliste Nina Berman, qui a couvert les manifestations à New York, l’a expliqué à Walsh dans le livre : « Avant cette conversation de 2020, il y avait un fort consensus sur le fait que pour les manifestations, et pour toute activité en public, les journalistes n’avaient pas besoin de demander le consentement des personnes qu’ils photographiaient, car il n’y a pas d’atteinte à la vie privée lorsque quelqu’un se trouve dans la rue lors d’un événement politique. Et demander le consentement est contraire à ce que les journalistes sont censés faire, à savoir témoigner et documenter. Aujourd’hui, ce point de vue est remis en question, et moi et d’autres y réfléchissons, en raison de l’utilisation de la technologie de reconnaissance faciale. »

Mais quelle est la solution ? Ou : existe-t-il une solution ?

Comme l’affirme Berman, flouter les images devient absurde et détruit les photographies. « Pour ce qui est de flouter les visages, je ne pense pas que ce soit une solution. Cette photo floue est ridicule  – et c’était le but ; c’est un exercice d’absurdité visuelle. Pouvez-vous imaginer un monde où les manifestants n’ont ni expression ni individualité ? Je ne suis pas intéressé par une photographie qui estompe l’indignation d’un soulèvement public. Celui-ci est un moment d’action de masse. »

Nina Berman
Des manifestants de Black Lives Matter dans la ville de New York, le 2 juin 2020. © Nina Berman
Nina Berman
«Des manifestants de Black Lives Matter dans la ville de New York, le 2 juin 2020. Cette version de la photo a été créée par Berman pour illustrer son point de vue selon lequel le flou diminue l’image.» © Nina Berman

Berman raconte également qu’il a assisté à une manifestation devant Gracie Mansion, le domicile du maire de New York, où le leader des contestataires a dit aux photographes qu’il était interdit de photographier les visages. Si certains médias ont refusé d’accéder à cette demande, Berman y a vu un défi à relever pour photographier la manifestation d’une autre manière.

La photo de Berman « est une façon de montrer l’amplitude de la foule et l’objet de la manifestation sans montrer les visages. J’espère que vous ressentez la solidarité dans le geste des bras levés, qui servent de substituts aux visages, que l’on ne voit pas mais que l’on peut deviner. La composition et la perspective sont souvent utilisées par les photo-journalistes, mais pour des clichés secondaires ; dans ce cas, cette image était la photo principale pour documenter et couvrir cet événement. »

Nina Berman
Des manifestants de Black Lives Matter dans la ville de New York, le 3 juin 2020. © Nina Berman

Mais est-ce là une solution viable ? Ou les photojournalistes devraient-ils simplement continuer à documenter les histoires comme nous l’avons toujours fait, en particulier dans les espaces publics ? Lorsque les manifestants eux-mêmes prennent des photos et diffusent les événements en continu, et que la police documente également les événements, les photojournalistes doivent-ils se soucier, d’un point de vue éthique, de préserver l’anonymat des manifestants ? À une époque où la violence à l’encontre des journalistes n’est plus un fait exceptionnel, comment prendre en compte notre propre sécurité face à des manifestants qui ne souhaitent pas toujours la présence de photojournalistes ?

Ce ne sont là que quelques-unes des questions que les photographes et les rédacteurs photo abordent dans leurs conversations avec Lauren Walsh. Il n’existe pas toujours de réponses claires et définitives. Mais ces diverses questions éthiques demeurent importantes pour les photojournalistes qui doivent en tenir compte dans leur travail, et dans un monde en perpétuel évolution.

Through the Lens : The Pandemic and Black Lives Matter, publié par Routledge, 128 pages, $18,99.

Conversations of Conflict Photography, publié par Routledge, 376 pages, $24,95.

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